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Cómo la industria del aceite de palma está pasando a cero

Economía
(Crédito: Unsplash)

Este artículo te llega gracias a la colaboración de The European Sting con el foro Economico Mundial.

Autor: Hong Wai Onn, ingeniero químico colegiado, autor


  • El aceite de palma a menudo se asocia con la deforestación y las emisiones de gases de efecto invernadero, pero con el crecimiento de la demanda mundial de aceite vegetal, podría ser una solución sostenible.
  • El cultivo de aceite de palma ofrece un alto rendimiento, con una alteración relativamente pequeña de las especies autóctonas en comparación con otros cultivos oleaginosos como la colza y la soja.
  • Las emisiones se pueden capturar y convertir en energía como parte del proceso de producción, acercando la industria a emisiones netas cero.

La población mundial alcanzará 9.8 mil millones para 2050, con un crecimiento significativo en los países menos adelantados. Mientras tanto, la cantidad de la tierra cultivable por persona se está reduciendo, con una disminución proyectada de 0,38 hectáreas en 1970 a 0,15 hectáreas por persona para 2050. El consumo mundial de aceites vegetales ha más del doble en las dos últimas décadas, de 87 millones de toneladas en 2000/2001 a 208 millones de toneladas en 2020/2021. Esto plantea la pregunta: ¿cómo podemos producir aceites vegetales sostenibles para alimentar a la creciente población mundial mientras protegemos el medio ambiente natural?

El aceite de palma podría ser la respuesta

El aceite de palma encabeza la lista de cultivos oleaginosos por rendimiento. Requiere menos de una octava parte de la tierra que la soja para producir la misma cantidad de aceite. Hoy dia, El aceite de palma representa el 6% de toda la tierra cultivada. para los aceites vegetales a nivel mundial; pero produce más de un tercio de la producción total.

Aparte de la ventaja del rendimiento, el cultivo de palma aceitera conduce a una alteración relativamente menor de los hábitats de las especies. La palma de aceite es un cultivo perenne y una palmera productora de aceite típica vive de veinte a treinta años. Por el contrario, la mayoría de los demás cultivos de aceite comestible a gran escala deben replantarse anualmente, lo que implica un arado, siembra y cosecha intensivos y altamente mecanizados. Este alto nivel de actividad significa una perturbación considerable para las especies autóctonas.

Transición hacia la producción sostenible y net-zero

Aunque el aceite de palma tiene sus aspectos positivos, con frecuencia se asocia con la deforestación y con importantes emisiones de gases de efecto invernadero. Para abordar estas preocupaciones, los principales productores de aceite de palma, Indonesia y Malasia, están promoviendo activamente la producción sostenible de aceite de palma y están haciendo la transición a emisiones netas cero.

Entre otros cultivos oleaginosos, como la soja, la colza y el girasol, la palma tiene los estándares más sostenibles. El primer estándar de la industria de la sostenibilidad, introducido en 2004, fue la Mesa Redonda sobre Aceite de Palma Sostenible. A esto le siguieron el aceite de palma sostenible de Indonesia y el aceite de palma sostenible de Malasia en 2011 y 2013, respectivamente. Esto demuestra que la industria está tomando las medidas necesarias para mejorar su desempeño en materia de sostenibilidad.

La deforestación se ha ralentizado

El gobierno de Indonesia ha emitido un moratoria sobre nuevas talas de bosques para actividades como plantaciones de palma o tala. Esto llevó a la deforestación alcanza un mínimo histórico en 2020. Mientras tanto, como se prometió en la Cumbre de la Tierra de Río de las Naciones Unidas de 1992, Malasia cultivo de aceite de palma en 6,5 millones de hectáreas y está comprometido en su esfuerzo por mantener una cubierta forestal natural de más del 50% de su masa terrestre total. Actualmente, La cubierta forestal de Malasia es del 55,3% con una superficie de 18,27 millones de hectáreas.

Para mejorar la biodiversidad y conservar la vida silvestre en todo el país, el Consejo de Aceite de Palma de Malasia lanzó el Fondo de Conservación de la Vida Silvestre de Aceite de Palma de Malasia en 2006. Ya se han iniciado varios programas, incluido el Unidad de Rescate de Vida Silvestre, que asegura la supervivencia a largo plazo de los orangutanes. Hasta 2017, realizó más de 500 operaciones de rescate y traslado, que incluía 52 orangutanes de Borneo.

Una infografía que muestra las toneladas por hectárea de diferentes cultivos oleaginosos.
El aceite de palma encabeza la lista de cultivos oleaginosos por rendimiento, ya que requiere poco menos de una octava parte de la tierra que la soja para producir la misma cantidad de aceite. Imagen: European Palm Oil Alliance

Reducción de emisiones con captura de metano

Durante la producción de aceite de palma crudo, se genera un subproducto líquido llamado efluente de molino de aceite de palma (POME). Se considera que la pepita contribuye al cambio climático global porque el biogás, que consiste principalmente en metano, se forma naturalmente cuando se descompone en ausencia de oxígeno.

Metano, un gas de efecto invernadero con 25 veces más potencial de gases de efecto invernadero que el dióxido de carbono, se libera directamente a la atmósfera si no se controla bien la recolección de biogás. Afortunadamente, el metano es una fuente de energía renovable para la generación de electricidad, y muchas plantas de aceite de palma están haciendo la transición a cero neto al capturar el biogás producido y convertirlo en energía renovable.

Los molinos de aceite de palma utilizan biogás para generar electricidad a través de turbinas de gas, ya sea para consumo interno, o para exportar a las redes nacionales, proporcionando electricidad a los hogares cercanos. Este cambio de paradigma evita las emisiones de metano a la atmósfera y genera energía verde. En 2020, la producción anual de biogás en Indonesia fue de aproximadamente 56 millones de metros cúbicos; tiempo 125 de 452 Los molinos de aceite en Malasia operaban una planta de biogás. La energía verde producida a partir de esta iniciativa ha ahorrado aproximadamente 712 kt de CO2 al año.

Reducción de carbono con biocombustibles

POME es una fuente de biogás y biocombustibles. El aceite de lodo de palma, un término común utilizado para describir el aceite residual de POME, es una materia prima alternativa para la producción de biodiesel y aceite vegetal hidrogenado (HVO), que es una alternativa diesel completamente renovable. Además, el aceite de pepita se considera un aceite barato de baja calidad y también se clasifica como un material que elegible para la doble contabilidad de los ahorros de gases de efecto invernadero bajo la Directiva de Energía Renovable de la UE (RED) II.

En la actualidad, el aceite de pepita es una materia prima de desecho que Neste – productor de diesel renovable y combustible de aviación sostenible – utiliza para producir biocombustibles. En 2020, Indonesia y Malasia produjeron aproximadamente 1,4 millones de toneladas de aceite de pepita. Si todo el aceite de pepita producido se utilizara para la producción de biocombustibles, se habría traducido en un contenido energético del 7,4% de el consumo total de biodiésel de la UE en 2019.

Está claro que el aceite de palma podría ser la respuesta para satisfacer la creciente demanda mundial de aceites y grasas. La industria del aceite de palma ha tomado medidas audaces para proteger las selvas tropicales del mundo y su vulnerable biodiversidad. La industria está en una buena posición para comenzar su viaje de sostenibilidad y adoptar emisiones netas de carbono cero. Aunque la industria del aceite de palma siempre es criticada por sus impactos ambientales, ahora puede cambiar el nombre de su historia de sostenibilidad para que la transición neta cero no solo sea posible, sino que se pueda lograr de inmediato.

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